매일 겪는 마모의 양을 감안할 때 피부는 스스로를 보충하는 놀라운 능력을 가지고 있다. 틈새(niche)라고 불리는 지지 미세환경 내에 중첩된 줄기세포의 작은 저장공간이 이 재생시스템에 분포해 있다. 조직이 너무 많으면 암과 같은 문제가 발생할 수 있고 너무 적으면 노화가 가속화 될 수 있다.

지금까지 과학자들은 줄기세포 자체가 다른 줄기세포에 틈새를 재형성해 새로운 피부를 형성하도록 할 수 있는지 확실하지 않았다.

미국 록펠러대(Rockefeller University) 포유류 세포 생물학 및 개발 연구소 엘레인 푸치(Elaine Fuchs, the Rebecca C. Lancefield Professor) 교수가 이끄는 새로운 연구에 따르면 줄기세포가 실제로 조직재생에 영향을 줄 수 있다. 이 연구는 틈새에서 신호를 보내기 위해 줄기 세포의 분자 조정 기제를 식별한다.

관련 논문은 최근 과학저널 사이언스(Stem cell–driven lymphatic remodeling coordinates tissue regeneration)에 발표됐다.

연구원들은 또한 틈새의 새로운 구성 요소인 림프 모세관이라고 불리는 특수한 유형의 혈관을 발견했다. 이 혈관은 면역 세포를 운반하고 조직에서 과도한 수분과 독소를 배출한다. 연구결과 이 모세관은 각 모낭 내 줄기 세포 틈새 주위에 긴밀한 네트워크를 형성하며 모든 틈새를 상호 연결한다.

박사후 연구원 시리 거 코헨(Shiri Gur-Cohen)은“피부를 완전히 투명하게 함으로써 이 튜브 네트워크의 복잡한 구조를 밝혀 낼 수있었다”고 말한다.

모낭 줄기 세포는 배수를 위한 온-오프 스위치 역할을하는 분자를 분비함으로써 림프 모세관의 거동을 제어하며, 과학자들은 주변 지역에서 체액과 세포의 구성을 제어하고 궁극적으로 조직 전체의 재생을 동기화 할 수 있게 한다는 설명이다.

푸치는“이 과정에서 림프계가 관여하는 것은 새로운 발견으로 상처 치유 결함 및 탈모와 같은 림프 관련 상태에 대한 새로운 치료 목표를 제공 할 수 있다”고 말했다.