中연구진, “우한 화난 수산물도매시장 단일 ‘진원’ 아닐 것”

중국 우한 수산물도매시장을 신종 코로나 바이러스(2019-nCoV) 진원으로 특정하기는 이르다는 연구가 나왔다.

우한 수산물도매시장이 주목받은 것은 WHO에서 최초 증상이 발현된 이들 다수가 해당 수산물 시장과 관련이 있다고 발표했기 때문이다. 하지만 실제 우한의 연구자와 기관 발표는 이와 달랐다.

영국기반 국제 의학저널 렌셋(The Lancet)에 24일(현지시각) 발표된 연구는 다수 중국 연구자와 연구기관 자료를 취합해 첫 감염자들을 추적한 결과 우한 수산물도매시장과 관련이 없었다고 보고했다. 집중치료유닛(intensive care unit, ICU)에 이송된 중증 환자와 경미한 환자 간에 우한 수산물도매시장을 방문한 이력에 유의미한 차이가 없었다. 동물-사람 간 전염성도 결론을 짓기엔 이르다는 해석이다.

중국 공동 연구팀은 이달 2일까지 신종 코로나바이러스 감염증에 걸린 환자 41명으로부터 시료를 채취, 실시간 역전사중합효소연쇄반응(RT-PCR)과 차세대 염기서열해독기술(NGS)로 DNA를 분석했다. 연구팀은 또 환자들의 행적과 병력을 토대로 감염증 증상과 관련성을 조사했다.

황차오린(黄朝林) 중국 진인탄병원 교수가 이끄는 연구팀은 ‘2019-nCoV’에 감염된 41개의 실험실 확인 사례의 역학, 임상, 실험실 및 방사선 특성, 치료 및 임상 결과를 보고했다. 41명의 환자 중 27명(66 %)이 우한의 후난해산물 시장에 직접 노출된 이력이 있었다. 환자의 평균 연령은 49세였으며 13명(32 %)의 환자는 기저 질환을 앓고 있었다.

중증 환자 혈장서 고농도 사이토카인 폭풍

조사 대상 모든 환자는 폐렴에 걸렸다. 환자의 3분의 1이 집중치료유닛에 입원했고 6명이 사망했다. 2019-nCoV로 감염된 중증 환자의 혈장에서 고농도의 사이토카인 폭풍(cytokine storm)이 기록됐다.

논문은 “2019-nCoV는 급성 호흡 곤란 증후군 인자(SARS-CoV)와 매우 유사한 임상적 표현으로 치명적인 폐렴 클러스터를 유발했다…사이토 카인 폭풍은 질병 중증도와 관련 될 수 있다”고 연구 의의를 밝혔다.

사라진 역학적 연결고리

연구팀은 “최초 환자와 이후 환자 사이에 역학적 연결고리를 발견할 수 없었다”고 말했다.

황 교수는“현재 우한 폐렴 전체 상황을 보면 화난 해산물 도매시장이 신종 코로나바이러스의 유일한 발원지가 아니다”라면서도 “이 바이러스가 야생 동물에서 유래됐을 가능성은 크다”라고 중국 매체 재신(财新)에서 밝혔다.

2020년 1월 29일 국가별 전파 현황. Coronavirus Infographic. credit:ASM.

확산 경로

미국과학진흥협회(AAAS) 과학 전문 주간지 사이언스(Science)도 26일(현지시각)첫 신종 코로나바이러스 감염이 화난수산시장과 관련 없는 곳에서 발생했을 가능성을 인정했다.

사이언스는 “애초에 중국 보건당국과 세계보건기구(WHO)는 최초로 증상을 지닌 환자에 대해 보고하며 그저 대부분의 환자가 수산시장과 관련이 있다고 말했을 뿐 정확한 정보를 공개하지 않았다”고 지적했다.

대니얼 루시(Daniel Lucey) 미국 조지타운대 교수는“지난해 11월 다른 곳으로부터 바이러스가 화난수산시장에 먼저 유입되고 이후 수산시장에서 집중적으로 환자가 발생해 확산돼 갔을 것”이라고 사이언스에서 밝혔다.

최근 27개의 신종 코로나바이러스의 DNA를 해독한 크리스천 앤더슨(Kristian Andersen) 미국 감염병&유전학, 면역학 연구원도 “다른 곳에서 감염된 사람이 화난수산시장에 바이러스를 유입시켰다는 주장은 현재 전문가들이 유력하게 고려 중인 세 가지 발생 시나리오 가운데 하나”라며 “그 외에 감염된 동물이 시장에 유입된 경우 등의 시나리오도 검토 중”이라고 말했다.

관련 연구결과를 취합해 추적, 재구성해보면 바이러스 발생은 10월, 실제 감염은 11월 경으로 추정, 이미 다른 경로를 통해 우한 수산물도매시장에 도달 이후 전파됐을 가능성이 크다. 엔더슨 연구원은 “바이러스 변이를 고려했을 때, 이들의 공통 기원은 10월 1일쯤 등장한 것으로 보인다”고 말했다.

한편, 지난해 12월 1일에 보고된 최초 감염증 환자는 우한 수산시장에 들른 적이 없는 것으로 밝혀졌다.

* 관련 논문

Clinical features of patients infected with 2019 novel coronavirus in Wuhan, China

*사이토카인 폭풍(cytokine storm) 

사이토카인 폭풍은 인체 내 면역물질인 사이토카인의 과다 분비로 일어나는 부작용이다. 외부에서 침투한 신종 바이러스에 대항하기 위해 사이토카인이 필요 이상으로 많이 생성, 바이러스뿐 아니라 정상세포까지 영향을 준다.

*실시간 역전사 중합효소연쇄반응(RT-PCR)

실시간 중합효소연쇄반응(Real-time polymerase chain reaction, real-time PCR)은 중합효소 연쇄 반응을 기반으로 한 실험 방법이다. 실시간 중합효소연쇄반응은 목표 DNA분자의 증폭과 양의 측정을 동시에 한다. DNA샘플에서 하나 또는 그 이상의 특정 서열을 위해, 실시간 중합효소연쇄반응은 검출과 양의 측정을 할 수 있게한다. 계량은 절대적인 복제 수 또는 상대적인 양을 셀 수 있다.

역전사 중합효소연쇄반응은 DNA를 증폭시키는 PCR의 변형 기술로 역전사효소를 이용해 RNA로부터 DNA를 만든 뒤 증폭한다.  증폭 과정은 많은 수의 DNA 서열을 만들기 위해 분자생물학에서 일반적으로 사용하는 실험기법이다. 그러나 역전사 중합효소연쇄반응에서는 RNA가 먼저 역전사 효소에 의해 역전사돼 cDNA를 만들고, 만들어진 cDNA가 기존의 중합효소연쇄반응이나 실시간 중합효소연쇄반응을 통해 증폭된다.