곰팡이는 우리 주변의 모든 것, 토양, 우리의 몸, 그리고 공기 중에 존재 하지만 , 육안으로 보기엔 너무 작다. 페니실린 등 의약품과 치즈, 된장 등 발효식품에 이용되지만 식물과 동물의 질병을 일으키기도 한다.

곰팡이(진균)에 대한 세계적인 규모의 연구에 의하면 진균 왕국은 지구상에서 생명을 유지하는 데 필수적이다. 전 세계에 존재하는 것으로 여겨지는 380 만 개의 곰팡이 중 90 % 이상이 현재 알려지지 않았다.

12일 BBC에 따르면 영국 왕립 식물원 (Royal Botanic Gardens) 보고서 과학 책임자 캐티 윌리스(Kathy Willis) 교수는 우리가 곰팡이에 대해 아주 조금만 알고 있을 뿐이라고 말한다.

그는 “곰팡이는 특이한 생명주기를 지닌 이상한 생물이지만, 지구 생태계에서의 역할을 이해하면 지구상에서 생명을 지탱하고 있다는 것을 알게된다”고 강조했다.

사람들은 흔히 식용 버섯이나 페니실린 등의 곰팡이에 익숙하지만, 혈액 콜레스테롤을 낮추거나 장기 이식을 할 수 있는 의약품을 만드는 과정에서 핵심적인 역할을 한다는 점에는 익숙하지 않다.

곰팡이는 또한 플라스틱을 분해하고 새로운 유형의 바이오 연료를 생산할 수 있다.

반면, 세계 곳곳에서 나무, 농작물 및 다른 식물들을 괴멸 시키고 양서류와 같은 동물들을 소멸시키는 더 어두운 면도 가지고 있다

연구 프로젝트를 이끌고 있는 에스터 가야(Ester Gaya) 박사는 세계 균류의 다양성과 진화를 연구하고 있다. 그는 곰팡이는 지킬 박사와 하이드 박사와 같은 것이라고 말한다. 동시에 좋고 나쁠 수도 있다는 의미다.  에스터 박사는 “똑같은 곰팡이는 해로운 것으로 여겨 질 수 있으며 – 나쁜 것일 수 있지만  반대로 잠재력이 풍부하고 많은 해결점을 가질 수 있다”고 말한다.

이 보고서는 식량 안보에 대한 해답을 제시 할 수 있는 생물 군에 대한 우리의 지식의 차이점을 밝혀준다. 곰팡이 왕국에는 가장 피해를 주는 작물 병원체도 있으나, 진균류는 또한 양분을 재활용하고 이산화탄소 기준을 조절하는 역할도 한다.

윌리스 교수는 “우리는 직면한 위험에서 곰팡이를 무시하는 경향이있다”며 “이것은 기후 변화와 우리가 직면하고 있는 다른 모든 도전들에 대해 심각하게 받아 들여야만 하는 왕국”이라고 말했다.

곰팡이, 놀랍고 매력적인 사실

  1. 균류는 그들 자신의 왕국에 있지만, 식물보다 동물에 더 가깝다.
  2. 바다 가재와 게의 세포벽에는 공통된 화학 물질 이있다.
  3. 몇 년이 아니라 몇 주 안에 플라스틱을 분해 할 수 있는 곰팡이가 발견되었다.
  4. 곰팡이의 일종인 효모가 9000 년 전부터 알코올 음료를 만들기 위해 사용되었다는 증거가 있다.
  5. 한 조각에 수천 달러에 달하는 송로을 포함해 치즈 등 적어도 350 종의 음식이 소비된다.
  6. 플라스틱 자동차 부품, 합성 고무 및 레고는 곰팡이 유래의 이타콘산을 사용하여 만든다.
  7. 216 종의 진균이 환각 유발 성으로 여겨진다.
  8. 곰팡이는 작물 폐기물을 바이오 에탄올로 전환 시키는데 사용되고 있다.
  9. 곰팡이로 만든 제품은 폴리스티렌 폼, 가죽 및 건축 자재의 대체품으로 사용할 수 있다.
  10. DNA 연구에 따르면 단일 샘플의 토양에 수천 가지의 다양한 진균이 있으며, 그 중 많은 것은 알려지지 않았고 숨겨진 “어두운 분류군”이다.

이 보고서( State of the World’s Fungi)는 18 개국에서 온 100 명이 넘는 과학자들이 참여, 발견한 바에 따르면 매년 2,000 종 이상의 새로운 균류가 사람의 손톱을 비롯한 다양한 출처에서 발견된다. 수백 종의 식물을 수확해 식용으로 사용하며, 연간 세계 식용 버섯 시장 규모는 325 억 파운드에 달한다. IUCN Red List에는 56 종류의 곰팡이가 소개된 반면 2만5,000 개 이상의 식물과 68,000 마리의 동물이 평가됐다.

마지막 조사에서 영국에는 최소한 1만5000가지의 균류가 있었고 그 중 일부는 멸종 위기다. 시민 과학자들은 전국의 곰팡이를 확인하고 1,000 개 이상의 새로운 기록을 데이터베이스에 추가하는 것을 돕고 있다.