우리은하에 36개에 달하는 지능 문명이 있을 수 있다. 새로운 연구에서 과학자들이 추정한 이 수치는 0에서 수십억에 이르는 이전 추정치에 비해 큰 발전이다.

인간 사상의 역사에서 가장 크고 가장 오랜 질문 중 하나는 우주에 다른 지능적인 생명체가 있는지 여부다. 그러나 가능한 외계 문명의 수를 추정하는 것은 매우 어려운 일이었다.

‘천체물리 저널(Astrophysical Journal)’에 발표 된 영국 노팅엄 대학교(University of Nottingham) 새로운 연구는 이 문제에 대한 새로운 접근법을 취했다. 지구에서와 비슷한 방식으로 다른 행성에서 지능 생명체가 형성된다는 가정을 사용해 연구원들은 우리 은하계에서 지능적인 외계 문명의 수를 추정했다. 그들은 우리 은하에서 30 가지가 넘는 활발한 의사소통 지능 문명(Communicating Extra-Terrestrial Intelligent, CETI)이 있을 수 있다고 계산했다.

크리스토퍼 콘셀리체(Christopher Conselice) 노팅엄대의 천체 물리학 교수는 다음과 같이 설명한다. 그는 “지구와 같이 다른 행성에서 지능 생명체가 형성되는 데 50억 년이 걸린다는 가정하에 우리 은하에는 적어도 수십 개의 활발한 문명이 있어야한다”며 “아이디어는 진화론을 우주적인 규모로 보고 있다. 우리는 이 계산을 ‘천체생물학적 코페르니칸 한계(Astrobiological Copernican Limit)’라고 부른다”고 말했다.

제1저자 톰 웨스트비(Tom Westby)는 “지능형 문명 수를 추정하는 고전적인 방법은 삶과 관련된 가치를 추측하는 데 달려 있으며, 그러한 문제에 대한 의견은 상당히 다양하다. 우리의 새로운 연구는 새로운 데이터를 사용하여 이러한 가정을 단순화, 은하의 문명 수를 정확하게 추정한다”고 설명했다.

이어 그는 “Astrobiological Copernican의 두 가지 한계는 지능적인 생명체가 50억 년 미만 또는 약 50억 년 후에 형성되는 것으로, 45억 년 후에 의사 소통 문명이 형성된 지구와 유사하다. 강력한 기준으로, 태양과 동등한 금속 함량이 필요하기 때문에(태양은 상대적으로 금속이 풍부하다) 우리 은하에는 약 36개의 문명이 활성화돼야한다고 계산한다”고 말했다.

연구 결과에 따르면 문명의 수는 위성, 텔레비전 등 무선 전송과 같이 우주로 존재 신호를 얼마나 오랫동안 적극적으로 전송하는지에 달려 있다. 다른 기술 문명이 현재 100년 동안 지속되는 경우 은하 전역에 약 36개의 지능형 기술 문명이 진행될 것이다. 그러나이 문명까지의 평균 거리는 1만7,000 광년 떨어져 있기 때문에 현재의 기술로는 탐지 및 통신이 매우 어렵다. 문명의 생존 시간이 길지 않은 한 우리가 은하 내에서 유일한 문명일 수도 있다.

콘셀리체 교수는 “우리의 새로운 연구에 따르면 외계 지능 문명에 대한 검색은 삶이 형성되는 방식의 존재를 밝힐뿐만 아니라 우리 자신의 문명이 얼마나 오래 지속될 지에 대한 단서를 제공한다. 우리가 지능적인 삶이 공통적이라는 것을 알게되면 이것은 우리의 문명이 수백 년 이상 동안 존재할 수 있다는 것을 보여줄 것이다. 또는 우리가 은하계에 활동적인 문명이 없다는 것을 발견하면 그것은 우리 자신의 존재에 장기적으로 나쁜 신호다. 외계 지능적인 생명을 찾아서(아무것도 찾지 못하더라도) 우리는 자신의 미래와 운명을 발견하고 있다”고 말했다.

* The Astrobiological Copernican Weak and Strong Limits for Intelligent Life