체내 해부학적, 기능적, 분자적 정보를 보여주는 500배나 빠른 초고해상도 국지화 광음향 현미경이 개발됐다.

이 현미경은 갈바노미터 스캐너를 사용하는 기존 장치을 그대로 사용할 수 있을 뿐 아니라 조영제를 사용하지 않고 체내 적혈구의 흐름만으로 혈관이 막히거나 터진 부위를 찾아낼 수 있다.

POSTECH 창의IT융합공학과 김철홍 교수, 연구교수 김진영씨, 박사과정 김종범씨 연구팀은 자체 제작한 맞춤형 스캐닝 미러를 장착하는 고속 광음향 현미경 시스템을 최근 네이처 발간 국제 학술지 ‘빛 : 과학과 응용(Light Science & Applications, IF: 14)’을 통해 제안했다.

광음향 현미경(Super-resolution localization photoacoustic microscopy)은 레이저를 쏘아 물질이 빛을 흡수하면 광에너지가 열로 변하는데 이때 진동을 유도해 세포나 혈관, 조직을 이미징하는 원리다. 하지만 지금까지의 광음향 현미경은 특정 영역대의 광파장만을 스캔하기 때문에 좁은 부위만을 관찰할 수 있고, 영상 이미지를 만드는데 시간적인 한계도 있었다.

연구팀이 새롭게 개발한 광음향 현미경 시스템은 맞춤형 스캐닝 미러를 기존 현미경에 적용, 광음향 초음파까지 스캔할 수 있다. 또한 영상을 얻기 위해 혈관을 잘 보이게 하는 조영제를 사용하지 않고도 체내의 적혈구를 이용해 미세혈관을 볼 수 있다.

기존 광음향 현미경과 비교해 속도가 500배 빠르고, 국지화(localization) 영상처리기법을 적용해 초고해상도 영상화, 공간해상도를 2.5배 향상했다.

광음향 현미경 시스템은 혈액이 흐르는 혈관을 실시간으로 이미지할 수 있기 때문에 뇌졸중이나 심혈관 질환 등 긴급한 진단과 치료가 필요한 혈관 질환에 사용할 수 있다. 또한 미세혈관 내의 혈류역학을 직접 관찰해 혈역학적 반응, 혈관 내 조영제 역학, 미세순환기 이상 등에서도 활용이 기대된다.

김철홍 교수는 “이번 광음향 현미경 시스템으로 살아 있는 쥐의 귀, 눈, 뇌의 미세혈관 및 사람 표피영상을 촬영하는데 성공했다”며 “기존의 뇌 영상 시스템에 대한 보완 도구로서 전임상과 임상단계 연구로도 확대가 가능하다”고 밝혔다.

한편, 이 연구는 과학기술정보통신부 ICT명품인재양성사업, 한국연구재단 파이오니어사업, 기초과학연구지원사업의 지원으로 수행됐다.