2010년 이후 50여개의 인공지능(AI) 스타트업을 인수해 인재, 데이터 및 아이디어를 확보해온 IT공룡들간 AI 개발 경쟁이 격화하고 있다.

AI 스타트업 인수 규모는 구글이 12곳을 인수, 업계 1위를 차지하고 있다. 애플
(Apple) 은 2017년 이스라엘 텔아비브의 사이버보안, 기계학습(ML) 등 안면인식 기술 스타트업 리얼페이스(RealFace) 등 6곳의 AI스타트업을 인수했다. 2018년 말에는 시리(Siri) AI 어시스턴트 개선을 위해 전직 구글 엔지니어 3명이 설립한 4년 된 실리콘벨리 기계학습(ML)스타트업 레이저라이크(Laserlike) 등을 인수했다.

세계적으로 AI 스타트업이 호황기를 맞고 있지만 업계는 전문가 부족을 호소한다. 거대 IT업체들은 신생 기업들에 비해 우위를 강화해가고 있다. 이들 주도적 업체에 자본과 인력이 집중되면서 스타트업은 훌륭한 성과를 달성하기가 더 어려워지는 상황이다.

미국 시장조사기관 CB인사이트(CB Insights)가 지난해 발표한 데이터에 따르면, 거대 IT기업들이 확보한 주요 인공지능 연구자와 수익성 높은 제품들 중 다수가 신생기업 인수를 통해 이뤄졌다.

2010년 애플은 휴대전화, 태블릿, 컴퓨터 및 스피커의 기반이 된 AI 어시스턴트 시리(Siri)를 인수했다. 아마존은 2013년 영국의 첨단 기술 기업 에비(Evi)를 인수했다. 에비는 인공지능 음성비서 스피커 시장을 선도하는 알렉사(Alexa) 어시스턴트 개발에 기여했다.

2014년 구글(Google)은 바둑 대국에서 인간을 이긴 알파고 컴퓨터를 개발한 딥마인드(DeepMind)를 인수했다. 2013년에는 심층학습(Deep Learning)의 아버지 고프리 힌튼(Geoffrey Hinton)이 구글에 합류, 구글 브레인을 이끌고있다.

이러한 거대 IT업체들이 AI 우수 인재와 신생기업과 그들이 개발한 소프트웨어를 인수합병, 구입할수록 회사의 시장 지배적 영향력도 확장한다.

캐나다 몬트리올대학(University of Montreal) AI 연구원 조슈아 벤지오( Yoshua Bengio) 교수는 “인수합병(M&A) 차트는 거대 기술 기업들이 도달 범위, 인력 풀 및 시장 점유율을 확대하기 위해 통합하고 있다는 것을 확실히 보여준다”고 말했다.

CB인사이트(CB Insights) 수석분석가 디파시리 바라다라잔(Deepashri Varadharajan)은 “애플과 구글 같은 거대 기술기업은 AI 연구 범위를 확장하고 있고, 2000여 개에 달하는 스타트업들이 지난 3년 사이 등장했다”며 “1조 달러 규모 거대 기술 회사는 이점이 있다”고 지난해 보고서에서 분석했다.

그럼에도 이들 거대 회사들은 전체 인공지능 분야를 대표하는 것은 아니다. 스마트한 인재와 혁신적인 제품을 개발중인 신생기업은 여전히 많다.

오렌 에치오니(Oren Etzioni) 비영리 알렌 AI 연구소(Allen Institute for
AI) CEO 는 “이 같은 인수합병은 AI의 전략적 중요성을 반영한 것일 뿐”이라며 “12월에 우리는 세계의 AI 인재 중 10%가 10개의 대기업에서 일한다고 보고했다”고 지적했다.

세계적으로 수천여개의 스타트업에서 일하는 재능있는 인재들이 많다는 것.

문제는 최고 수준 인재들의 상위권 업체 쏠림현상이다.

미국 인터넷매체 엑시오스(AXIOS) 카베 와델(Kaveh Waddell)은 “시장을 선도하는 거대 IT업체의 중력이 가지는 끌어들임의 강도는 학계 또는 신생기업에서 달성 할 수없는 수준으로 재능, 데이터 및 컴퓨팅 능력을 축적하면서 더 심화되고 있다”며 “AI의 최고수준 전문가들은 다른 곳에서 경계를 좁히는 작업을 하는 것이 점점 어려워지고 있다”고 말했다.

*2010~2018 AI 스타트업 M&A리스트(CBinsights)

CompanyCountryM&ADateAcquirer
Harvest.aiUnited States1/9/2017Amazon
Angel.aiUnited States9/20/2016Amazon
OrbeusUnited States10/1/2015Amazon
Evi TechnologiesUnited Kingdom4/17/2013Amazon
SqrrlUnited States1/23/2018Amazon
SiriUnited States4/9/2010Apple
SensoMotoricGermany6/27/2017Apple
RegaindFrance9/29/2017Apple
Init.aiUnited States10/5/2017Apple
Pop Up ArchiveUnited States12/5/2017Apple
LatticeUnited States5/15/2017Apple
RealFaceIsrael2/20/2017Apple
tuplejumpIndia9/22/2016Apple
TuriUnited States8/5/2016Apple
EmotientUnited States1/7/2016Apple
PerceptioUnited States10/6/2015Apple
Vocal IQUnited Kingdom10/2/2015Apple
Novauris TechnolgiesUnited Kingdom4/3/2014Apple
OzloUnited States7/31/2017Facebook
Zurich EyeSwitzerland11/10/2016Facebook
Masquerade TechnologiesBelarus3/9/2016Facebook
Wit.aiUnited States1/5/2015Facebook
Mobile TechnologiesUnited States8/13/2013Facebook
Face.comUnited States5/29/2012Facebook
AIMatterBelarus8/16/2017Google
BanterUnited States11/1/2017Google
Halli LabsIndia7/12/2017Google
Api.aiUnited States9/19/2016Google
MoodstocksFrance7/6/2016Google
TimefulUnited States5/4/2015Google
Granata Decision SystemsCanada1/23/2015Google
JetpacUnited States8/16/2014Google
EmuUnited States8/6/2014Google
DeepMind TechnologiesUnited Kingdom1/27/2014Google
DNNresearchCanada3/13/2013Google
CleverSenseUnited States12/14/2011Google
Vision FactoryUnited Kingdom10/23/2014Google DeepMind
Dark Blue LabsUnited Kingdom10/23/2014Google DeepMind
MovidiusUnited States9/6/2016Intel
Nervana SystemsUnited States8/9/2016Intel
ItseezUnited States5/27/2016Intel
Saffron TechnologyUnited States10/26/2015Intel
IndisysSpain9/13/2013Intel
CosmifyUnited States8/15/2017Meltwater Group
AlgoNorway8/29/2017Meltwater Group
WrapidityUnited Kingdom2/21/2017Meltwater Group
Encore AlertUnited States3/29/2016Meltwater Group
OCULUSaiSweden3/18/2013Meltwater Group
MaluubaCanada1/13/2017Microsoft
GeneeUnited States8/22/2016Microsoft
SwiftKeyUnited Kingdom2/19/2016Microsoft
EquivioIsrael1/20/2015Microsoft
NetbreezeSwitzerland3/20/2013Microsoft
MetaMindUnited States4/4/2016Salesforce
PredictionIOUnited States2/19/2016Salesforce
MinHashUnited States12/14/2015Salesforce
Tempo AIUnited States5/29/2015Salesforce
Magic PonyUnited Kingdom6/20/2016Twitter
WhetlabUnited States6/17/2015Twitter
TellApartUnited States4/28/2015Twitter
MadbitsUnited States7/30/2014Twitter