홍콩 기반 스타트업인 인실리코 메디슨(Insilico Medicine)은 코로나바이러스감염증-19(Covid-19)에 대한 신속한 치료법을 찾기 위해 글로벌 제약회사에 약물 화합물 데이터베이스를 부분적으로 개방했다.

지난주 인공지능 소프트웨어 개발자는 웹 사이트에 수백 가지 화합물의 분자 구조를 발표했는데, 이 화합물은 코로나바이러스의 주요 ‘표적’에서 작동하도록 설계됐다. 현재 의약 화학자로부터 피드백을 구하고 있으며 파트너 최대 100명까지 합성하고 테스트하는 것을 목표하고 있다.

“단기적으로 HIV와 같은 다른 질병을 위해 개발된 기존 분자(약물)을 재활용하는 것은 안전성 프로파일이 이미 알려져 있기 때문에 올바른 전략”이라며 “우리의 접근 방식은 해당 바이러스를 위한 전용 분자를 목표로 보다 장기적”이라고 인실리코 메디슨 공동 설립자 겸 CEO 알렉스 자보론코브(Alex Zhavoronkov)는 SCMP에 밝혔다.

19일 현재 감염 사례는 7만5,199명으로 대부분 중국 본토에서 발생했고, 이 가운데 2011명이 사망했다. 전염성이 강한 Covid-19가 1월 이후 세계로 확산하면서 항HIV, 인플루엔자 약물 및 한약도 잠재적 치료제로 알려졌다.

효과적인 백신이 개발되려면 적어도 1년이 걸리며, 개발 속도가 빠르더라도 약물 개발에 시간이 더 걸릴 수 있다. 약물의 경우 유기체와 분자에서 유래한 항체, 두 가지다. 분자 또는 약물 화합물은 바이러스의 복제 속도를 늦춤으로써 작동한다. 신약을 개발하는 데는 몇 년이 걸릴 수 있다

인실리코에 따르면 AI 알고리즘은 경험이 풍부한 의약 화학자들이 고안한 것들과 구별할 수 없는 수준의 화합물을 생성하는데 4일이 걸렸다. 심층학습(Deep Learning) 기반 AI 알고리즘을 활용, 인실리코의 85명의 데이터 과학자는 화학자에게 아직 알려지지 않은 새로운 약물 화합물을 생성했다.

4일 간의 실습에는 아마존과 자체 데이터 센터의 클라우드 컴퓨팅 기능을 사용하는 것이 포함된다. 자체적으로 5~10개의 약물 화합물을 합성하고 테스트 할 계획이다. 인실리코는 1개를 합성하는 데 2,000달러에서 수만 달러가 소요될 수 있고 각각에 대해 실험실 테스트를 수행하는 데 1만 달러에서 1만5,000 달러가 소요될 수 있다고 밝혔다. 이번 달 토론토대와 일부 비영리 연구소가 R&D에 참여할 것으로 예상하고 있다.

홍콩 기반 벤처캐피탈(Deep Knowledge Ventures & Longevity Capital) 공동 창업자 마가레타 콜란젤로(Margaretta Colangelo)는 “(투자한) 인실리코 메디슨은 AI 생성 약물 화합물 데이터베이스를 제약 회사에 부분적으로 열어 코로나 바이러스 치료법을 찾도록 돕는다. 효과적인 백신이 발견 되려면 적어도 1 년이 걸리며, 개발이 빠른 속도로 진행 되더라도 약물 개발에 더 오래 걸릴 수 있다”고 설명했다.

9월에 인실리코는 네이처 바이오테크놀로지(Nature Biotechnology)에 관련 논문을 발표했다. 이 연구에 따르면 수천 개의 생성 된 약물 중에서 6개의 새로운 약물 화합물을 선택할 수 있으며 50일 이내에 잠재적 약물 후보 물질로 전 임상 테스트를 수행할 수 있다.

인실리코는 QVP(Qiming Venture Partners), 바이두 벤처스(Baidu Ventures) 등 벤처캐피탈 회사에서 5500만 달러를 모금했다.10월에 CP제약 그룹과 유방암 치료제 개발 서비스 계약을 체결했다.

코로나19를 표적 하는 다수의 항체가 중국에서 개발되고 있다. 홍콩에 등록된 이노벤크 바이오로직스(Innovent Biologics)는 코로나바이러스를 표적 하는 항체에 대한 초기 연구를 진행 중이다.

중국 최대의 생물 제제 개발 및 제조 서비스 제공 업체 우시 바이오로직스(WuXi Biologics)는 약 240 명의 과학자들이 코로나 바이러스에 대한 항체를 개발하기 위해 전 세계 회사와 협력 중이다. 다음 달에는 독성학 연구와 임상 시험이 진행될 예정이다.