“우리가 헤아릴 수 없는 꿈을 꾸도록 영감을 준 여성이 된, 계산하기를 좋아했던 소녀 – 케서린 존슨(Katherine Johnson, 1918-2020)”

NASA 초기 우주 비행 경로를 손으로 계산한 수학자 캐서린 존슨(Katherine Johnson)이 사망했다.

그녀는 미국 최초의 유인 우주 임무와 달 착륙을 위한 비행경로를 계산, 영화 ‘숨겨진 인물(Hidden Figures)’에서 조명한 주인공 중 한 명이었다.

올해 101살인 그녀의 죽음에 대해 NASA 짐 그리덴스타인(Jim Bridenstine)은 “NASA 가족은 캐서린 존슨의 용기와 그녀 없이는 우리가 도달 할 수 없었던 이정표를 결코 잊지 않을 것”이라고 트위터에서 밝혔다.

존슨은 1918년 웨스트 버지니아에서 태어났다. 어린 소녀 시절, 그녀는 숫자에 매료됐다. 그녀는 14세에 고등학교를 졸업하고 웨스트 버지니아 주립대에서 수학과 프랑스어를 전공했다.

그녀는 처음에는 교사가 됐지만 1953년에 NASA의 전신인 항공자문국에서 일했다.

그녀는 버지니아에 있는 LRC(Langley ‘s Research Center)의 지도 및 내비게이션 부서에서 컴퓨터를 사용하기 위해 고용된 소수의 흑인 여성 중 한 명이었다.

시대적으로 팽배했던 인종주의와 성 차별과 싸운 그녀는 계산 실력으로 NASA에서 성공을 거뒀다. 그녀는 최초의 유인 발사 궤도를 손으로 계산했으며 우주 비행사 안전에 매우 중요한 기여를 했다.

존슨은 첫 달 착륙 및 우주 왕복선 프로그램에 대한 계산을 수행했다. 버락 오바마 대통령은 2015년 백악관 시상식에서 그녀에게 전국 최고의 민간인 명예 대통령상 메달을 수여했다.

오바마는 당시 “NASA에서 33년 동안 인종과 성별의 장벽을 무너뜨린 개척자로서 모든 사람들이 수학과 과학에 능통하고 별에 도전할 수 있는 시대를 개척했다”고 말했다.

존슨의 업적은 2017년 아카데미 시상식에서 기립 박수를 받았으며, 그녀의 이름을 딴 NASA 컴퓨터 연구 시설도 선정됐다.