미국 항공우주국(NASA) 파커 탐사선이 태양 대기 신비를 밝히기 위한 도전에 나섰다.

파커태양탐사(Parker Solar Probe) 로켓은 플로리다 케이프 커내버럴(Cape Canaveral) 공군기지에서 12일(현지시간) 발사됐다.

탐사선은 금성의 중력을 이용, 7년간 7개의 비행체를(flybys))를 점차 태양 가까이로 이동시켜 태양을 24번 돌게된다. 우주선은 태양 대기를 통과해 표면의 383만 마일(616만km)까지 비행할 계획이다.  수성 궤도 안에 위치하게 되며 이전 탐사선보다 7배이상 태양에 근접하게된다. 역사상 가장 빠르게 움직이게 설계됐으며, 탐사 데이터는 태양 연구에 새로운 지평을 열것으로 보인다.

파커의 임무는 ‘태양을 만져라(Touch the Sun)’이다. 미국 항공우주국(NASA)은 15억 달러, 우리 돈으로 1조 7천억 원을 들여 발사했다. 탐사선 명칭은 1958 년 태양풍을 최초로 기술한 천체 물리학자인 유진 파커 (Eugene Parker, 91 세)를 기념해 이름 붙였다.

NASA에 따르면 소형 자동차 크기의 탐사선을 탑재 한 델타 -4 중기 로켓은 미 플로리다 현지 시간 03:31(07:31 GMT)에 발사됐다. 발사 후 1 시간 만에 우주선이 성공적으로 분리되었고 탐사선은 우주를 향했다.

탐사선은 최초로 태양 대기의 가장 바깥, 즉 코로나를 비행하면서 데이터를 측정하고 사진 이미지를 결합해 태양풍의 기원과 진화에 대한 이해를 돕게 될 것이다. 태양풍은 지구에 영향을 미치는 주요 우주 환경요인이다.

금성 6 주 만에 통과, 그로부터 6 주 후에 태양 대기 진입

파커는 7 년 동안 지구에 영향을 미치는 중요한 활동이 많이 발생하는 코로나의 물리현상을 연구하기 위해 태양 주변 시료 채취 등을 통해 태양의 구불구불 한 대기에 도달하게 된다.

NASA는 13일 트위터를 통해 “어제 우리는 태양에 “닿는” 미션을 시작했다. 7년의 미션이지만 파커 탐사선은 태양 대기를 24번 돌며 접근할 것”이라고 말했다.

70만킬로 속도, 2373도 뜨거운 탐험

파커 태양 탐사선은 약 430,000 mph (700,000 kph)의 속도로 태양 주변을 탐사한다. 필라델피아에서 워싱턴 DC까지 1 초 만에 다다르는 속도다.

태양에 가장 가까이 다가가면 탐사선의 태양 방패 전면이 2,373C (2,500 F)에 달한다. 마지막 3 개의 궤도에서 탐사선은 태양 표면으로부터 380 만 마일 이내에 비행한다. 1976년 헬리오스 2 우주선 (Helios 2 spacecraft)은 2700 만 마일까지 근접했었다. 수성은 태양으로부터 약 3600만 마일 정도 위치에 있다.

이러한 전례없는 조사를 수행하기 위해 우주선과 장비는 4.5 인치 (11.43cm) 두께의 탄소 복합체 차폐물로 태양열로부터 보호된다.

임무의 주요 목표는 태양 코로나를 통해 에너지와 열이 어떻게 움직이는 지 추적하고 태양 에너지뿐만 아니라 태양풍을 가속시키는 것을 탐구하는 것이다. 과학자들은 이 해답을 60 년 이상 추구해 왔다. 코로나의 화씨 2,500도 열을 견디며 정확한 조사를 수행 해야한다. 위험한 여정에서 임무를 보호 할 수있는 최첨단 열 엔지니어링 기술로 탐사가 가능해졌다. 탐사선은 자기장, 플라즈마 및 에너지 입자를 연구하고 태양풍을 이미지화하도록 설계된 네 가지 계측기 제품군을 갖추고 있다.